Vanessa cardui

Familia : Nymphalidae

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Texto © Dr. Gianfranco Colombo

 


Traducción en español por el Dr. José Campos

 

Vanessa cardui, Nymphalidae, Vanessa del cardo

Presente también a una altitud de 2000 m, Vanessa cardui realiza extraordinarias migraciones estacionales © Giuseppe Mazza

La vanesa del cardo (Vanessa cardui Linnaeus, 1758, también denominada Cynthia cardui, pertenece al orden Lepidoptera, a la familia Nymphalidae y se ubica en una de las 8 subfamilias presentes en Europa. La familia Nymphalidae generalmente incluye más de 6.000 especies de mariposas distribuidas por todo el mundo, por lo que se considera la más grande de las que agrupan lepidópteros diurnos.

Es una de las mariposas más extendidas en el mundo, presente en todos los continentes con la excepción de la Antártida, donde está naturalmente ausente y en América del Sur, donde resulta ser bastante rara.

Como suele ocurrir, el nombre científico utilizado por los naturalistas de otros tiempos para clasificar una nueva especie ha dado lugar a diversas interpretaciones. La etimología del nombre científico de Vanessa (Cynthia) cardui no está exenta de estas digresiones.

Para el género Vanessa Fabricius, 1807, este autor asevera que el nombre lo tomó de un poema de J. Swift – Cadenus y Vanessa, en el que Vanessa era el apodo íntimo que el escritor le había dado al personaje protagonista de su historia. Formalmente, la derivación de Vanessa sería una transposición del nombre «phanessa» derivada del griego «phaino» = brillar, «phanes» = antorcha, «phanos» = brillante, para indicar la belleza de los colores de las mariposas pertenecientes a esta familia.

Fabricius a menudo reclasificaba los nombres de especies de lepidópteros, reemplazando los nombres ya dados por sus predecesores o renombrándolos con nuevos términos, de acuerdo con las nuevas técnicas de determinación que habían tenido lugar mientras tanto o en base a sus interpretaciones personales.

Durante sus frecuentes estancias de estudio en Londres, seguramente entró en contacto con la literatura británica de la época, a menudo derivando de estos trabajos la clasificación de insectos con nuevos nombres. El género Cynthia, a menudo prevalente, es precisamente consecuencia de estas valoraciones de Fabricius. Cynthia es un monte de la isla griega de Delos, lugar de nacimiento de Diana que justamente tomó su nombre. El autor tomó prestado este término combinándolo y reemplazándolo con la derivación literaria de Vanessa, ambos nombres muy comunes y conocidos en la literatura inglesa de la época.

En cambio, el nombre latino de la especie «cardui» (Carduus) identifica fácilmente la planta preferida por esta mariposa.

Los nombres vulgares europeos son bastante concordantes al definir esta elegante y colorida mariposa: en inglés Painted Lady, en francés Belle Dame, en portugués Bela Dama, en alemán Distelfalter, en holandés Distelvlinder, en español Vanesa de los cardos, en italiano Vanessa del cardo.

Zoogeografía

La vanesa de los cardos presenta notables características migratorias, con movimientos estacionales que la llevan desde las latitudes tropicales hasta el norte de los continentes boreales. Una peculiaridad que la aproxima y, a veces, la hace equiparar y superar a la más conocida migración norteamericana de la mariposa monarca (Danaus plexippus), si bien ésta última, a diferencia de la nuestra, realiza sin duda un viaje de regreso.

Vanessa cardui, Nymphalidae, Vanessa del cardo

Puede viajar incluso 3.000 km y es una de las mariposas más extendidas del mundo © Giuseppe Mazza

Cada año, cientos de millones de individuos se mueven de forma dispersa, en un frente de miles de kilómetros en una migración espectacular que desde África los lleva al norte para reconquistar y civilizar nuevas áreas.

Durante estas migraciones, repetidas en primavera y, a menudo, también en otoño, puede recorrer hasta 3.000 km. Se ha encontrado incluso en Islandia.

Esta mariposa rara vez sobrevive a los rigores de invierno de nuestras zonas templadas.

En el área mediterránea, pueden sobrevivir algunos inviernos sólo en las costas del sur de España, en Malta y rara vez en Sicilia, mientras que en toda el área continental la especie es prácticamente extirpada por las adversas condiciones climáticas.

Parece que esta migración no ocurre en el hemisferio sur, donde, aunque presente pero nunca numerosa, las tierras conquistadas en verano nunca se ven afectadas por inviernos tales que destruyan las colonias enteras. Una migración de esta entidad solo se lleva a cabo parcialmente en algunas localidades asiáticas del Próximo y Medio Oriente. Se cree que parte de la población otoñal puede emprender un viaje de regreso a la costa norteafricana para superar el período invernal.

La vanesa de los cardos se alimenta del néctar de muchas especies de flores y, por lo tanto, puede extenderse por varios tipos de hábitats. Está presente desde el nivel del mar hasta más de 2,000 metros de altitud, encontrando su hábitat ideal entre 300 y 1300 m, donde a menudo su concentración resulta bastante alta. De todas formas, su presencia está condicionada tanto por el tamaño de las migraciones como por la disponibilidad de las plantas que las acogen.

Todos los individuos presentes en los distintos continentes se clasifican dentro de la especie Vanessa (Cynthia) cardui, aunque ciertas características o peculiaridades locales han llevado a algunos naturalistas a la determinación de nuevas subespecies aún no oficiales.

En Australia, Vanessa kershawi, cuya área de distribución se superpone a la de Vanessa cardui, por otra parte no muy extendida, se ha elevado ahora al rango de especie. Especies similares están presentes en las Américas, como la Vannesa (Cynthia) virginiensis.

Morfofisiología

La Vanessa (Cynthia) cardui es una mariposa con una envergadura de aproximadamente 54-60 mm, con variados y llamativos colores en las alas anteriores, formados por manchas de color naranja rojizo separadas por manchas negruzcas, mientras que en el margen de la cara interna de las alas posteriores aparecen cinco manchas en forma de pequeños ocelos circulares. Existe un leve dimorfismo casi imperceptible entre los dos géneros, ya que la hembra, aunque similar, suele ser un poco más robusta que el macho.

Vanessa cardui, Nymphalidae, Vanessa del cardo

Envergadura de 54-60 mm. La hembra es un poco más robusta que el macho © Giuseppe Mazza

Como todos los Nymphalidae, esta Vanessa también tiene la característica de tener las patas anteriores cubiertas por una densa pelusa, una peculiaridad que luego ha determinado y asignado a esta familia el apodo de «mariposas patas de cepillo»: un utensilio que ahora no se usa para caminar, sino para limpiar continuamente las antenas.

Estas últimas son fuertemente mazudas y robustas y se mueven continuamente cuando la mariposa está posada.

A diferencia de algunos congéneres (Inachis io, Aglais urticae, Nymphalis antiopa) que sobreviven a nuestros inviernos como imagos camuflándose inmóviles e inactivos durante largos períodos, esta mariposa muestra las alas del mismo color por ambas caras, en lugar del fuerte matiz negruzco de la cara interna, típico de las especies que tuvieron que desarrollar un mimetismo de supervivencia. Esto indicaría que Vanessa cardui es una especie de migración y colonización más recientes.

Vuela desde abril hasta finales de octubre y vive en diferentes plantas, entre las cuales prefiere los géneros Carduus, Cirsium, sin despreciar Malvaceae, Boraginaceae y Urticaceae. Entre las flores prefiere Buddleja, Aster, Zinnia, Taraxacus, Helianthus pero no hay flor en la que no se la vea. Tiene un vuelo poderoso y continuo, con una velocidad elevada y mantenida durante largos períodos.

Biología reproductiva

Es una especie bivoltina en las zonas más cálidas, mientras que es univoltina en las zonas más frías o de montaña.

Deposita los huevos directamente sobre las hojas de las plantas hospedadoras y estos eclosionan después de una incubación muy corta. En períodos suficientemente favorables, se pueden observar las eclosiones en menos de cinco días.

Las orugas al nacer son de color negruzco y mantienen este color durante todo su estadio larval. El crecimiento es rápido y después de aproximadamente dos semanas se transformarán en ninfas mediante una metamorfosis que dura aproximadamente otros 15 días.

A diferencia de otros Nymphalidae (véase Inachis io, Aglais urticae, Vanessa atalanta, etc.), Vanessa cardui no acepta voluntariamente la estrecha convivencia de otras orugas de la misma puesta, por lo que no se ve la típica aglomeración de larvas en la misma planta, característica de las otras especies nombradas.

 

→ Para nociones generales sobre los Lepidoptera ver aquí.

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